S’il est un nom qui fleurit partout à Bastogne, c’est bien celui du général Patton. Place, monument, mémorial, hôtels, commerces portent son patronyme.

L’homme, il est vrai, y a réalisé l’une des opérations militaires les plus brillantes de la Bataille des Ardennes.

Le tout nouveau Bastogne War Museum la relate à l’aide d’une multitude de documents inédits mais aussi d’une scénographie aussi innovante qu’émouvante. On l’y présente comme le fils d’un riche avocat californien, apparenté par sa mère à Georges Washington, qui a entamé sa carrière militaire en combattant les hommes de Pancho Villa au Mexique. Mais aussi comme un général impétueux, fort en gueule, au parler cru, ayant souvent suscité la polémique mais bénéficiant d’une grande aura.
 

La Bataille des Ardennes | Le général George Patton et la III armée

C’est peut-être pour son caractère qu’Eisenhower lui confia, à la mi-décembre 1944, la difficile mission de désengager la 3ème armée, mise à mal par une aussi imposante qu’inattendue offensive allemande dans les Ardennes. On raconte que, alors qu’Eisenhower demandait à Patton combien de temps il lui faudrait pour désengager six divisions de sa 3ème armée et lancer une contre-attaque vers le nord pour secourir la 101ème division aéroportée encerclée à Bastogne, il répondit : « Dès que vous en aurez fini avec moi. » Il avait, en réalité, déjà préparé des plans d’attaque et son état-major était fin prêt pour les appliquer. Restait à obtenir un temps favorable pour permettre un soutien aérien à ses forces d’intervention.

Et c’est à l’aumônier de la 3ème armée qu’il demanda de rédiger une prière adéquate : « Père tout puissant et très miséricordieux, nous t’implorons humblement dans ta grande bonté de retenir ces pluies exagérées qui s’opposent à nous. Donne-nous du beau temps pour la bataille. Aie la bonté de nous entendre, nous les soldats qui faisons appel à Toi pour que, le bras armé par Ta puissance, nous avancions de victoire en victoire, écrasions l’oppression et la malice de nos ennemis et fassions régner Ta justice parmi les hommes et les nations. Amen ».

Et le Très Haut l’entendit, offrant des conditions climatiques propices à l’opération. Quelques jours plus tard, Bastogne était libérée. Mais au prix de nombreux dégâts. Comme l’illustre le Bastogne War Museum, il faudra des années pour que la vie normale puisse reprendre dans la région.

Patton, pour sa part, ne s’attarda guère dans la région, filant vers l’Allemagne. Fier de sa manœuvre, il déclara : « Elle fut l’opération la plus brillante que j’ai réalisée jusque là et, à mon avis, la réussite la plus éclatante de la guerre. Ce fut ma plus grande bataille. » Il ne revit pourtant jamais les lieux de sa victoire, trouvant la mort des suites d’un accident de voiture en Allemagne. Il repose, sous une simple croix, dans le cimetière militaire américain de Hamm au Luxembourg, conformément à son désir d’être enterré parmi « ses » hommes. Le monument que lui a offert Bastogne est, lui, bien plus imposant. A son image.
 

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Replongez-vous dans la rigueur de l’hiver 44-45, au cœur de événements de la Bataille des Ardennes, ultime affrontement de la seconde guerre mondiale en Belgique.



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